火星卫星研究

另外两个美国探测器在本世纪末发射:“气候飞行器”\r (1998年12月11日)、“极地登陆器”(1999年1月3日)。极地 登陆器定于1999年12月降落火星南极,并展开一些有关表面 轻微渗透的新的实验。计划在不远的将来还有其他探测任 务,人类对火星的认识逐渐加深。\r 在赞叹这些太空探测的成功时,我们不能忽略了属于另 一种类型的太空飞船的工作:哈勃空间望远镜(HST),它一 直在地球周围绕行,不断发回信息。当然,它的镜头主要对 准“遥远的太空”,但它也曾发回火星的精彩图片,其精度 超过任何从地面望远镜获得的图片,并且HST的工作时限肯 定比MGS长得多,因此它能够保持对火星的日常监测。然而 最重要的是,必须承认,未来我们对火星的探索有赖于火箭。 在向火星发射载人飞船之前,我们还有很多事情需要学习与 研究,但至少在20世纪末期发射的这些火星宇宙飞船会为我 们指引方向。\r 我想,大部分人都读过乔纳森?斯威夫特的名著《格列 佛游记》,确切一点说,是读过其中的小人国和巨人国部分。 游记的其他部分不像这两章那么出名,但其中有一部分涉及 了火星。文中,勒穆埃尔?格列佛博士来到一座空中小岛拉 普塔,这很可能是第一个虚构的飞碟。高明的拉普塔天文学 家发现了 “两颗围绕着火星的较小的星星,或者说是卫星。 它们中离火星较近的一颗距火星中心的距离为它直径的3 倍,较远的那颗距离则为其直径的5倍;前者的绕转周期为10 小时,后者为21.5小时”。换言之,靠近火星的卫星能在不到 一个火星日内就绕转火星一周。\r 《拉普塔游记》作于1727年。当时的望远镜还不够大, 无法观测我们现在所知的火星的两颗天然卫星。直到1745年 斯威夫特先生逝世,这一状况仍没有改变。5年后,法国小 说家伏尔泰写了一篇寓言小说《小大由之》,描绘了一个来 自天狼星的生命游览太阳系的过程。伏尔泰在故事中也给火 星配上了两颗卫星。\r 实际上,火星的卫星直到1877年才被发现,斯威夫特和 伏尔泰的小说引导人们做出了非凡的假设。甚至有人认为我 们远古的祖先已经利用光学仪器观察到了卫星。然而真正的 解释却非常简单,伏尔泰本人也将其记录了下来。他说火星比我们的星球离太阳更远,没有两个以上的卫星,它怎么能 运转呢?\r 18世纪中期,人们所知的行星卫星数量似乎构成了一个 176数列。其中水星和金星没有卫星。(金星的卫星偶尔会出现, 不过其实只是望远镜的“叠影”。)地球有一颗卫星,木星有 4颗己知卫星,它们均由最早的望远镜观测者发现:伽利略 1610年观察到了它们,几乎同时,其他观测者也发现了它们。 土星当时有5名“随从”:1655年克里斯蒂安?惠更斯发现的 土卫六泰坦,1671年至1684年间,吉奥瓦尼?卡西尼发现的 土卫八伊阿培特斯、土卫五瑞亚、土卫四迪奥尼和土卫三特 提斯。因此这个数列就是:金星0、地球1、木星4、土星5。 合理的推测是:火星应该有2颗卫星,正如斯威夫特和伏尔 泰在书中所描述的那样。有了更大的望远镜之后,更多的卫星被发现了。到1850 年,卫星的总数为18颗:地球1颗、木星4颗、土星8颗、天 王星4颗、海王星1颗。靠近太阳的行星中只有地球有卫星。 1783年,威廉?赫歇尔做了一次不成功的火星卫星搜寻,海 因里希?达雷斯特(Heinrich d*Arrest)于1862年到1864年间 在哥本哈根天文台的搜寻同样也不成功。天文学家此时普遍 感到,诗人坦尼森(Tennyson)所谓“孤独的火星上的多雪 极地”的描述是正确的。\r 随后而来的就是1877年火星大冲,斯基帕雷利正是利用 这个机会绘制了火星地图,并第一次描述了火星上的“运河” 系统。美国著名的观测者阿萨夫?霍尔也决定重拾寻找火星 卫星的计划。霍尔的搜寻计划装备精良,因为他可以使用位 于华盛顿的当时世界上最大、最先进的26英寸折射望远镜(望 远镜的物镜由技艺精湛的克拉克磨制)。霍尔在8月初就开始了搜寻。最初他和赫歇尔以及达雷斯特一样并不成功。当他 妻子说服他至少继续观察几个晚上时,他己经处在放弃的边 缘了。\r

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